¿El fútbol americano fue más popular que el béisbol en Cuba?

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El gusto por el fútbol americano prendió como pólvora entre los cubanos.

El fútbol americano llegó a Cuba coincidiendo con el boom de ese deporte en las universidades de Estados Unidos.

Fueron estudiantes norteamericanos justamente quienes lo introdujeron en la isla en1904, pues entonces la isla era el retiro vacacional preferido por los estadounidenses.  

Un año después, en 1905 ya se efectuaba un campeonato de fútbol americano entre las facultades de Ingienería, Medicina y Derecho de la Universidad y el Instituto de La Habana.   

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En 1906 la Universidad de La Habana ya contaba con un equipo oficial, los Caribe, el cual se atrevió a enfrentar a los oficiales del crucero Columbia, del ejército norteamericano, mientras permanecían en la isla.

Ese fue el primer encuentro internacional de futbol americano que se registró en Cuba.

Los equipos de la Universidad Estatal de Lousiana (LSU, según sus siglas eninglés) y la Universidad de La Habana protagonizaron el primer juego de fútbol americano colegial de que se tiene memoria en la isla, en 1907.   

Fue una masacre: LSU, 56; Universidad de La Habana, 0.

El juego desplazó ese día los tradicionales partidos de pelota que ocupaban la programación del Parque Almendares.      

7. Partido del Bacardo Bowl en el Parque Almendares, foto de archivo.

Partido del Bacardo Bowl en el Parque Almendares, foto de archivo.

Y a pesar de la cruel derrota, los cubanos se aficionaron al fútbol americano. Más de 50 enfrentamientos se registraron entre equipos cubanos y norteamericanos, o en los que Cuba hizo de sede de choques extranjeros.   

Y una de las peores asistencias de público que se recuerdan es la de 3 mil espectadores, en el partido Alabama Polytechnic vs Villanova University, juego que, además, estuvo a punto de ser suspendido por el mismísimo general Fulgencio Batista, entonces dictador del país, porque su imagen no aparecía en el programa del encuentro. 

9. Equipo de futbol americano del Club Atlético de Cuba, 1934.

Equipo de futbol americano del Club Atlético de Cuba, 1934.

En el gusto por el fútbol americano a la Universidad de La Habana se le unieron el Vedado Tennis Club, y también la Asociación Cristiana de Jóvenes de La Habana(YMCA, por sus siglas en inglés).    

Fue el YMCA el equipo cubano de fútbol americano que consiguió la primera victoria internacional para la isla, que data de 1909, al vencer 11 puntos por 0 a la selección Tulane, de Estados Unidos.

Los jugadores del YMCA pasaron luego a pertenecer al Club Atlético de Cuba, y se coronaron campeones nacionales de fútbol americano en 1910 y 1924.       

A lo largo del tiempo, el YMCA derrotó a varios equipos del ejército norteamericano: Hospital Corps, Singet Corps y Caballería.

Los torneos entre equipos cubanos y de universidades estadounidenses se volvieron habituales, y se conocieron, indistintamente, como RumbaBowl, Cigar Bowl, o Bacardi Bowl, aunque fue esta última denominación la que más se pegó en la memoria colectiva de los norteamericanos, ¿tal vez por su gran afición al ron Bacardí?      

En 1937 se disputó en Cuba el primer torneo entre selecciones de universidades de EstadosUnidos, lo cual fue mal visto entre los cubanos, que se sintieron excluidos y relegados a las gradas. Para algunos este fue, realmente, el primer Bacardi Bowl.

A partir de entonces los enfrentamientos de fútbol americano entre Cuba y Estados Unidos se volvieron historia.

En 1946, en un último suspiro, la Universidad de La Habana se enfrentó a Southern Mississippi, y perdió, tristísimamente, 56-0.

No obstante, la pasión cubana por este deporte se mantuvo por casi dos décadas más. En 1952 se fundaba la Federación Amateur Cubana de Fútbol Americano, a la que se asociaron los clubes nacionales más relevantes.

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